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La creciente demanda de higos frescos hace resurgir el sector del higo en California

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Hace apenas unas décadas Fresno -en California– era el centro de la industria del higo en los Estados Unidos, con extensiones de higueras de miles de acres. Hoy día, la mayoría de los árboles plantados por JC Forkner hace casi 100 años, han desaparecido, ocupando su terreno edificios residenciales y centros comerciales.

Del mismo modo la industria del higo de California ha sufrido grandes cambios. Aunque después de años de resistencia, los cultivadores ven esperanza en el cambio, ya que las nuevas tendencias alimentarias de los consumidores están señalando un cambio de tendencia. Siempre que las fuertes sequías no causen mayores problemas.

Para la mayoría de los estadounidenses su única relación con los higos proviene de las Fig Newton cookies, esas famosas galletas rellenas de pasta de higo. Casi la totalidad de estos higos se cultivan en California.

Pero la industria del higo en California ha pasado por momentos difíciles. La caída de la demanda en los últimos años y la sequía han empujado finalmente a algunos productores hacia otros cultivos, o incluso han dejado la agricultura.

Pero a medida que los gustos de los consumidores están cambiando, los consumidores estadounidenses están descubriendo que el higo tiene más posibilidades que la de acabar como pasta de unas conocidas galletas.

«Ahora lo que tienes son los cocineros en la televisión y en los restaurantes utilizando higos de California, tanto frescos como secos. Bueno eso se traduce en una toma de conciencia de los consumidores, que está creando esa demanda de higos», dice Karla Stockli CEO de California Fig Advisory Board.

Stockli asegura que casi el 100% de los higos que se consumen en Estados Unidos provienen del Valle Central y los cultivan cerca de 30 grandes productores. Ahora bien, si en el año 2000 había más de 15.000 acres de higos en California, hoy en día ese número se ha reducido a los 8.000 acres. De esta manera, el 45% de la cosecha de higos de California ha desaparecido. Hubo un tiempo en el que  Fresno fue el epicentro del higo, pero la urbanización y crecimiento de la ciudad obligó a los agricultores a mudarse hacia el norte, a los condados de Madera y Merced.

Las continuas sequías, el aumento de los costos laborales y una disminución de la popularidad entre los consumidores estadounidenses de los higos secos obligó a muchos agricultores hace unos años a cerrar el negocio por completo.

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Paul Mesple es un agricultor que se dedica al cultivo del higo en Chowchilla. «Hace unos diez o quince años los precios se hundieron», dice Mesple. «Tuvimos que reconvertirnos a otras variedades que resultaban más rentables o tuvimos incluso que cambiar a las almendras.»

Hoy día cultiva alrededor de 2.000 acres de higos que se venden tanto en seco y fresco. También cuenta con 700 acres de almendras y algunos acres albaricoques y melocotones. Pero lo que más vende son los higos de la variedad Black Mission, que fue traída a estas tierras por los frailes españoles allá por el año 1600. “A día de hoy”, dice Mesple, “es una de las variedades predominantes en la industria de los higos en California, tanto frescos como secos.»

Los higos frescos, a diferencia de los higos secos, son un cultivo delicado, ya que se dañan fácilmente. Pero hoy día la demanda es tan alta que los cultivadores han plantado más de 1.000 acres adicionales de variedades de higos frescos en los últimos años. Mucho de esto se debe a la diversificación en su comercialización.

La industria ha diversificado el uso de los higos a la vez que se incrementan nuevos consumidores, y ahora se encuentra en el chocolate, en licores e incluso en cosmética. «Los consumidores cada vez están más interesados en los productos frescos y saludables, lo que ha convertido a los higos en algo mucho más rentable», asegura Mesple.

Aunque a pesar del uso de los higos en más productos y de la creciente popularidad de los higos frescos, la industria del higo sigue siendo vulnerable. Gary Jue es el presidente de la cooperativa  Valley Fig Growers, que representa al 40% de los agricultores de higueras en el estado. Comenta que si una variable va mal, por ejemplo, si llueve mientras se secan los higos, la industria se resiente.

Por eso, Jue dice que muchos de los productores con los que trabaja seguirán diversificando los cultivos siguiendo las tendencias de los consumidores, pero al mismo tiempo, siguen dependiendo de los grandes consumidores del higo seco -como la cookie Fig Newton – para garantizar sus ingresos.

Texto y fotos: Ezra David Romero
Fuente: Valley Public Radio. KVPR

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El Fig Fest de Fresno, California, reunió a más de 1.500 personas

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El pasado sábado, 15 de agosto, el Fig Fest, organizado en el Fresno State, reunió a un gran número de visitantes. Alrededor de 1.500 personas pudieron degustar platos elaborados con higos en los 20 restaurantes de la localidad.

Hubo infinidad de deliciosas elaboraciones, desde polentas y risottos, hasta postres dulces como los “macarrones de higo”. Todo acompañado de catas de vino y cerveza gratis ofrecidos por las cervecerías de la localidad.

Los organizadores del Fig Fest dicen que el evento pretende enseñar a la gente nuevas formas de incorporar los higos en más platos. «Se puede disfrutar de los higos frescos, maridarlos con sus quesos favoritos, o vincularlos con carnes y alimentos similares, o añadirlos a sus platos favoritos», dijo Karla Stockli, CEO de la California Fig Advisory Board. «Cuando se piensa en los higos, se piensa en California, se piensa en algo dulce y delicioso, y en cualquier parte de puede disfrutar de ellos.»

El famoso chef Fabio Viviani ayudó a organizar el evento de este año y sirvió como juez invitado, junto con la periodista de Action News, Amanda Venegas.

Vía: ABC30

Los productores de higos de California esperan una buena cosecha

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California ha tenido un año atípico, con una primavera especialmente seca, sobre todo en su parte más occidental. Debido a la escasez de lluvias se ha tenido que recurrir al agua de embalses y regadío para que la cosecha de higos frescos no se viera afectada. “Y parece que las higueras han respondido perfectamente”, según comenta Maury DeBenedetto, socio de DeBenedetto Fruit Co., con sede en Fresno.

George Kragie, presidente de Western Fresh Marketing, con sede en Madera, creyó en un principio que sería una temporada muy temprana debido al invierno cálido. Pero después de una primavera fría, los cultivos empezaron a producir más cerca de sus fechas habituales.

«Hemos tenido una temporada muy similar al de la temporada pasada», comenta Kurt Cappelluti, gerente de ventas de Stellar Distributing Inc.

A pesar de este clima inesperado, no se ha visto afectado el volumen de producción.

Tanto los cultivadores como los vendedores de higos frescos han notado una creciente oferta, relacionada con un mayor consumo y conocimiento. «Si lo comparamos con los años finales de los 80, es asombroso ver la diferencia y el notable aumento de las personas que conocen los higos y los compran», ha dicho George Kragie.

A ello ha contribuido el trabajo de California Fig Advisory Board, de Fresno, con su presencia en los medios y la organización de distintos eventos para su difusión, y también a los vendedores, para que la presencia y el mercado del higo fresco se haya incrementado en tal medida.

A finales de esta semana estarán finalizando la cosecha de brevas y la variedad Black Mission. Los higos de la variedad Tiger comenzarán un poco después, a principios de agosto.

Texto: Christina Runyon 
Foto: Chris Kragie, sales manager de Western Fresh Marketing, en Madera, California.
Vía: The Packer

El próximo 15 de agosto se celebrará la nueva edición del California Fig Fest en Fresno

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El California Fig Fest es una fiesta y un lugar de encuentro organizada anualmente por las industrias del higo de California que tiene por objetivo promover el conocimiento y el consumo de los higos, tanto en fresco como secos, producidos en este estado. Este festival reúne a los consumidores, los mejores chefs y los proveedores de alimentos.

El evento, que celebra este año su duodécima edición, coincide con la cosecha y constituye un momento especial para que los agricultores y productores muestren las bondades  posibilidades del higo de California.

Los asistentes podrán probar los higos recién cosechados, disfrutar de demostraciones culinarias, y conocer en persona a los productores de higos de California. También podrán degustar las 6 variedades principales que se cultivan en el estado. Así como conocer sus bondades nutricionales, sin olvidar sus posibilidades culinarias.

Hay que recordar que en California se produce el 100% de los higos secos de los EE.UU. y el  98% de los higos frescos del país que se venden comercialmente.

Este año el invitado especial será el chef Fabio Viviani, muy conocido por sus apariciones en las televisiones norteamericanas, especialmente en la  serie de Top Chef.

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Consultar programa completo en: California Fig Fest

Arizona aprovecha el descenso de la cosecha de higos en California

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Ahora que los volúmenes de producción de higos Black Mission están descendiendo en California, los productores de higos en Arizona están anticipando el inicio de su segunda cosecha para satisfacer la demanda en julio. Como es típico para la mayoría de los cultivos, en la segunda cosecha se espera una mayor cantidad y calidad.

«La segunda cosecha en Arizona se ve bien», comenta Steve Matych, de Regatta Tropicals. «Siempre es mejor la segunda cosecha, ya que los higos nacen de las ramas nuevas”. Regatta Tropicals, tiene plantadas unas cincuenta hectáreas de Black Mission a las afueras de Phoenix.

La primera cosecha de este año también ha sido buena gracias a una primavera suave. Estos primeros higos de Arizona estaban disponibles desde mediados de mayo a junio, mientras que los de California tuvieron sus primeros higos en junio.

De esta manera, la producción de higos de California se complementa con la de Arizona, y viceversa. Y cuando ninguno de los dos estados tiene volúmenes disponibles, las importaciones mexicanas llenan los mercados.

Matych cree que todo esto es una clara señal de que los consumidores están comprando más higos, ya que la demanda es ahora suficiente para justificar la disponibilidad durante todo el año. «Parece que la demanda aumenta cada año», añade Matych. «Con un suministro constante, ya que está disponible todo el año, aumenta su popularidad.»

Vía: Fresh Plaza

Los higos siguen siendo la fruta más popular de Louisiana

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El mes de junio es el mes de los higos en Louisiana. Muchas de las variedades más populares de todo el estado proceden de un programa de siembra y cultivo del LSU AgCenter, a mediados de la década de 1950.

La variedad más popular de higo en Louisiana es Celeste, que se calcula que tenga una antigüedad de más de 100 años. Ahora, en otras partes del sudeste del estado, goza de una creciente popularidad la variedad Brown Turkey.

Debido a que las higueras se propagan fácilmente, la variedad Celeste se puede encontrar en casi cualquier lugar en Luisiana. Las higueras se pueden propagar por esquejes. Basta cortar una ramita y enterrarla en el suelo. Esta es la manera más simple de intercambiar o regalar un árbol con un amigo o un vecino.

El LSU AgCenter sigue investigando con higueras y ya ha creado sus propias variedades: LSU Purple, LSU Gold, Tiger, Champagne y O’Rourke.

Estas variedades de higuera creadas por el LSU AgCenter son públicas, no tienen la protección de patentes de plantas y están disponibles para cualquier vivero o persona. El cuidado de estas higueras es relativamente fácil, lo que las hace muy populares en los jardines, patios y huertos de las casas de Louisiana.

Tal vez lo más importante sea la poda, para que no compitan ni se molesten las ramas y para que circule el aire y deje entrar la luz del sol.

A menudo ocurre que las hojas caen y hojas nuevas aparecen casi de inmediato. Las hojas enfermas caen al suelo, sopladas por el viento. Este ciclo de la defoliación y regeneración puede ocurrir varias veces, especialmente en los veranos húmedos. Aunque las nuevas variedades son más resistentes y toleran mejor el frío.

Vía: LSU AgCenter
Foto: © LSU AgCenter photo

La cosecha de higos en California será excelente

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A principios de mayo, George Kragie, presidente de Western Fresh Marketing, empresa hortofrutícola ubicada en Madera, California, ante los primeros frutos de sus higuerales, nos comentaba: «Hemos comenzado a cosechar en la parte el desierto y las brevas son algo ligeras, pero los higos Brown Turkey presenta un aspecto fenomenal, no hemos tenido problemas con el tiempo o con el agua y el cultivo se ve muy bien

Kragie señaló que resultaba paradójico que sus tierras en el desierto de California, donde se cultivan las brevas, no hayan tenido ningún problema de agua, a pesar de la extrema sequía que padece California estos últimos cuatro años. La parte del desierto obtiene la mayor parte de su agua del río Colorado, y este estado vecino ha tenido precipitaciones normales, por lo que las comunidades del desierto de California han recibido sus asignaciones normales de agua.

El clima ha sido cálido y las condiciones de crecimiento  de los higos han sido casi perfectas. Después de la variedad Brown Turkey, ha sido la Black Mission la que mejor ha prosperado y comenzará a ser cosechada en la última semana de mayo.

Es en esta primera parte de la temporada en la que los higos frescos alcanzan los precios más altos. «Todavía estamos por lo menos a unos 10 días de comenzar las ventas al por menor», dijo George Kragie a inicios de mayo.

Los primeros higos de la variedad Brown Turkey alcanzan un gran tamaño y resultan especialmente atractivos: la mayoría de los mejores restaurantes de California incluyen estos higos en sus menús. Cada vez más, los higos frescos tienen un mayor protagonismo en el mundo de la gastronomía y los vendedores de fruta están expectantes ante la llegada de los primeros higos. Ya no es difícil verlos en las estanterías de las mejores fruterías.

Gracias a las diversas variedades existentes de higos, pueden venderse frescos en California incluso hasta final de diciembre.

Vía: The Produce News

Nunca he oído hablar de los higos de Hog Island

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Slow Food es una organización internacional eco-gastronómica sin ánimo de lucro financiada por sus miembros, que busca proteger la biodiversidad de los alimentos e impedir la desaparición de las tradiciones gastronómicas locales. Ahora está a punto de incorporar a su lista de alimentos seleccionados los higos de Hog Island, isla situada en la costa este de los Estados Unidos, junto a la península de Delmarva, a tan solo 10 millas de la costa este de Virginia.

Han propuesto que los higos de Hog Island pertenezcan al Arca del Gusto, un registro internacional de alimentos del patrimonio local que están en peligro de extinción en las próximas dos generaciones. Para nominarlos se han documentando cuidadosamente sus valores históricos, gastronómicos y culturales.

El día de Acción de Gracias de 1892, el presidente de los Estados Unidos, Grover Cleveland, fue a cazar a la isla. Al final de la comida de agasajo sirvieron a los postres higos en conserva, especialidad de la cocina local. Aún se recuerda el éxito que tuvieron entre los comensales.

Higuera con mujer y niño. Imagen tomada en Hog Island alrededor de 1890. Image courtesy of Albert "Buck" Doughty.
Higuera con mujer y niño. Imagen tomada en Hog Island alrededor de 1890. Image courtesy of Albert «Buck» Doughty.

Cuarenta años después dos huracanes diezmaron la isla y los habitantes se trasladaron a las zonas continentales próximas. Se llevaron todos sus enseres y algunos esquejes de sus tan preciadas higueras. Como si quisieran transportar y conservar el sabor de la isla en sus nuevos hogares.

Hoy, los higos de la costa de Willis Wharf están a punto de ser salvados de nuevo, como seña de identidad y sabor local de la zona, recuperando el protagonismo en los restaurantes, tiendas y mercados de la costa atlántica de Virginia.

Texto: Connie Morrison. Foto: Bernie Herman
Vía: Delmarva Now