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Los agricultores celebran el inicio de la cosecha de higos en Madera County, California

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En cuanto amanece en Madera County, podemos encontrar los mejores higos frescos en su momento óptimo de sabor y disfrute.

La industria en torno al higo está en auge, gracias al aumento en la demanda, así como las nuevas tendencias culinarias están recuperando esta tradicional -pero durante años- olvidada fruta.

“Creo que se puede decir que somos uno de los productos más queridos de la industria alimentaria en este momento”, comenta el agricultor Kevin Herman. “La gente está redescubriendo los higos”.

Además de su sabor dulce, su valor nutricional es también un inmejorable aliado.

“Son ricos en fibra, una gran fuente de antioxidantes, calcio y potasio”, añade la esposa de Herman, Diane.

California produce todos los higos secos de la nación y el 98 por ciento de los higos frescos – con Merced y Madera como el centro de la industria. Desde los campos de higueras hasta las factorías de envasado, la industria de los higos ocupa aproximadamente a 700 trabajadores a tiempo completo.

Aunque la mayoría de las empresas están familiarizadas fundamentalmente con los higos secos, en la última década el mercado de higos frescos ha florecido.

Gracias a la lluvia de este año y a una primavera más fría, la cosecha de este año en california es más grande y más jugosa que nunca.

“Es increíble, los árboles son mucho más felices”, comenta Kevin. “Los árboles jóvenes, en particular, parecen tener un período prolongado de cosecha, por lo que creo que tienen fruta fresca durante bastante tiempo este año”.

Propiedad familiar y funcionando desde 1989, la Specialty Crop Company cultiva 3.500 acres de diversas variedades de higos.

“Como industria, nuestra producción es bastante estable”, dijo Kevin. “Así que, con la demanda subiendo, los precios suben, aunque es un poco, pero espero que por su calidad valga la pena el precio”.

Se pueden encontrar los higos frescos de la Specialty Crop Company en tiendas como Save Mart, Trader Joes y Whole Foods.

Texto: Vanessa Vasconcelos
Fuente: ABC 30

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Los higos se han convertido en un producto de masas y vuelven a estar de moda en EE.UU.

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“La temporada del higo en Norteamérica está en pleno apogeo y la categoría causa entusiasmo”, asegura George Kragie, de Western Fresh Marketing. “Los higos vuelven a estar de moda”, añade. La gran mayoría de los higos disponibles en Estados Unidos y Canadá se cultivan en California. “Algunos países del hemisferio sur cultivan higos, pero para poder acceder a Estados Unidos tienen que someterse a un tratamiento de radiación o de bromuro de metilo, lo cual reduce significativamente la vida útil”.

La cosecha comenzó a finales de mayo

En Western Fresh Marketing, la cosecha comenzó a finales de mayo en el valle de Coachella, en los campos del extremo sur de California. Esta ubicación permite que el comienzo sea temprano. Los higos son únicos, pues producen un primer y segundo cultivo cada año. “Los árboles son persistentes y siguen produciendo yemas de fruto mientras haya suficiente luz y temperaturas cálidas”, explica Kragie. A finales de la temporada, producirán una yema para la fruta del año siguiente. Cuando el árbol sale de su reposo vegetativo en primavera, la yema finaliza su ciclo de crecimiento antes de producir los nuevos frutos del año en curso. “Los primeros frutos de las yemas del año pasado se llaman brevas”, añade Kragie.

El cultivo principal llega después de las brevas

Normalmente, hay un desfase de diez días entre el final de la cosecha de la breva y el comienzo de la nueva cosecha. La cosecha de brevas empieza en el desierto de California con Brown Turkeys. A partir de ahí, avanza al condado de Kern, donde se cultivan Black Mission, y después se traslada al valle Central de California, cerca de la ciudad de Madera. Para cuando acaba la cosecha de brevas en el valle Central, ya habrá comenzado la cosecha del cultivo principal en el desierto. Las principales variedades de higo de California son Brown Turkey, Black Mission, Calimyrna, Sierra y Kadota. Además, hay una producción limitada de la variedad Tiger Stripe, un higo de especialidad.

Oferta durante ocho meses

Western Fresh Marketing ofrece higos de California de mayo a diciembre, unos siete u ocho meses. “Somos la única empresa que puede hacerlo porque nuestra región de cultivo se extiende del extremo sur hasta el valle Central”, señala Kragie. Western Fresh trabaja con alrededor de seis o siete productores. “No cultivamos higos nosotros mismos, porque quiero evitar un conflicto de intereses con mis productores”, aclara. “Proporcionamos a nuestros productores una marca muy reconocida en el mercado. Después de que nuestros productores envasen el producto, lo almacenamos en cámaras frigoríficas, de donde los extraemos para su comercialización”. Los higos se distribuyen en los 50 estados y tienen una fuerte representación en Canadá también. Western Fresh comercializa 2 millones de kilos de higos por temporada. “Somos uno de los mayores –si no el más grande– comercializadores de higos de Norteamérica”, afirma Kragie.

De producto étnico a producto de masas

En el pasado, los higos los consumían sobre todo las personas de ascendencia de Oriente Medio, Italia y Grecia. “La aparición de esta fruta en recetas de muchas revistas distintas ha hecho que la popularidad se imponga a la etnicidad. Los grandes expositores de higos en los supermercados contribuyen también a aumentar el consumo. Atrás han quedado los días en que los higos solo estaban disponibles en tarrinas de plástico”, concluye Kragie.

Texto:  Marieke Hemmes
Fuente: Fresh Plaza

Se prevé un 20% más de higo ecológico esta campaña en California

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En el norte de California los higos están volviendo a su temporada habitual. “Es más tardía que el año pasado”, apunta Bob Steinacher, de Maywood Farms, en Corning, California, que cultiva higos ecológicos. “Los dos últimos años, empezamos a principios de julio, una fecha extremadamente temprana para nosotros. Y acabamos a finales de septiembre, lo que, de nuevo, fue muy raro. Este año, parece que las cosas serán más normales y no tendremos demasiado volumen hasta mediados de agosto, probablemente. Después aumentará mucho hasta septiembre y tendremos buena producción en octubre y hasta principios de noviembre”. Steinacher anticipa buenos volúmenes probablemente desde finales de julio, hasta principios de agosto

El efecto primavera
Seguramente el cambio se deba, en parte, a que la primavera ha sido lluviosa, más regular. “Desde el punto de vista de la temperatura, no tendremos las temperaturas primaverales tan cálidas de los dos últimos años”, dice Steinecher. “Esto ha propiciado una maduración muy temprana. Provocó que los árboles crecieran pronto y dieran fruto mucho más temprano también”.

Steinacher prevé un mayor volumen para la campaña 2017. “Probablemente, tendremos más de un 20% de volumen que el año pasado”, augura, y señala que como la temporada se adelantó el año pasado, toda la fruta llegó de golpe. “Cuando los higos comienzan a madurar lo hacen rápido y se produce tanta fruta que no podemos trabajar lo bastante deprisa”, explica. “Tenemos que cosechar nuestros árboles cada dos o tres días para seguir el ritmo”.

Texto: Astrid van den Broek
Fuente: Fresh Plaza

La educación del consumidor es el mayor reto en la categoría del higo seco

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California es la única región de EE.UU. productora de higo seco

Texto: Rebecca D. Dumais
Fuente: Fresh Plaza

Durante años y años, el higo quedaba relegado a ciertas regiones del mundo o a muy concretas celebraciones durante cortas temporadas, teniendo un papel bastante marginal en las casas y cocinas. Hoy, sin embargo, se está expandiendo con variadas aplicaciones de consumo.

Las inclemencias del tiempo en California durante los últimos meses no han afectado a las higueras. Parece que este año será bueno, comenta Linda Cain, de Valley Fig Growers. Las primeras previsiones del cultivo para higo seco en California se sitúan en torno a 9.000 toneladas. Las frutas de Valley Fig se cultivan en un radio de 200 millas en Fresno, California.

California es la única región de EE.UU. productora de higo seco, es la única en donde los higos secos se cultivan, procesan y comercializan. Los higos se secan de manera natural en el árbol y después caen al suelo donde se recogen. “Realmente necesitamos esas temperaturas de más de cuarenta grados que aquí llegamos a alcanzar, porque un clima seco ayuda a que se sequen mientras todavía están colgando de las ramas”. Una vez recogidos, se clasifican y se limpian, se envían a la planta para su posterior procesamiento. “No es un proceso muy sofisticado; sino que mantenemos la metodología de procesamiento antigua”, explica. Aunque la única diferencia hoy en día es el uso de máquinas de recogida en lugar de mano de obra. “Como cooperativa que somos, Valley Fig Growers únicamente trata higos secos de California, aunque algunos de nuestros productores los cultivan también para fresco. Encontrar suficiente mano de obra siempre es un reto”.

Los higos son extremadamente frágiles cuando están frescos. Solo pueden pasar de cinco a siete días desde que se recogen hasta su consumo. Esta es otra razón por la que muchos productores producen tanto para mercados frescos como mercados de productos secos: una vez que se secan en el árbol son más fáciles de manejar. La fruta seca de Valley Fig se coloca en almacenes fríos hasta que está lista para su procesamiento, así también mantenemos el color y sabor de la fruta como tiene que ser. La fruta se destina a diferentes aplicaciones, desde galletas, salsas y cereales a helados, aunque los higos casan perfectamente con el queso. Las marcas de higos secos Blue Ribbon Orchard Choise y Sun-Maid se distribuyen a las mayores cadenas de distribución de EE.UU.

En California, los higos frescos empiezan su temporada a finales de mayo. La primera cosecha aparece en las “old wood”, que, como Cain explica, son las últimas ramas de la temporada. La segunda cosecha (la principal) se extiende de finales de junio hasta la primera helada a finales de octubre. Es una cosecha más abundante, con mayores rendimientos, debido a que hay más crecimiento en las ramas.  

Hay una demanda creciente de higos secos, según los datos que Cain recibe de la Information Resources Inc. (IRI). “Somos uno de los pocos en la categoría de alimentos secos que muestra un continuo movimiento al alza”. Lo que ella cree que hace que la fruta de California destaque sobre las importaciones de su competidor turco son los factores de calidad, sabor e identificación. “Los higos de California son insuperables”, dice, debido al proceso y al nivel de atención que ponemos en la fruta, que tiene que superar fuertes controles de inspección. Nada sale por la puerta sin que haya pasado la inspección de Safe Food Alliance, también conocido como Dried Fruit Association. “Lo que les lleva a tener mayor calidad”.

El mayor reto no es el clima, sino el educar al consumidor -comenta Linda Cain. Nos centramos en crear mayor concienciación sobre los higos y de lo buenos que son y de sus múltiples aplicaciones. Aunque los higos secos solo constituyen del tres al cuatro por ciento en la categoría de fruta seca, que incluye también las uvas pasas, ciruelas pasas y albaricoques secos, una vez que el consumidor prueba los higos vuelven a repetir. Los higos tienen más fibra que las ciruelas y más potasio que los plátanos”.

Cada vez más productos alimentarios incorporan higos a su composición

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Los higos, gracias a su sabor y su alto contenido en fibra, aparecen cada vez más en docenas de nuevos productos alimentarios, desde mermeladas, chutneys, chocolates o barras de cereales, hasta vinagres balsámicos y quesos de cabra.

Al igual que las ciruelas pasas, los higos son altos en fibra, calcio y potasio y ayudan a la digestión. Además, son bajos en colesterol y sin grasa.

“Son fantásticos en términos de fibra. Tomar entre tres y cinco higos secos o frescos aporta cinco gramos de fibra. Lo que es único en su fibra es la mezcla de fibra insoluble y fibra soluble”, dice Christy Brissette, dietista y presidente de 80 Twenty Nutrition.

La fibra insoluble, que se encuentra en el salvado de trigo, granos enteros y algunas verduras, ayuda a promover la regularidad y un sistema digestivo saludable. Mientras, la fibra soluble ayuda a bajar los niveles de colesterol y controlar los niveles de azúcar en la sangre. Este tipo de fibra se encuentra en la avena, cebada, naranjas, frijoles secos y lentejas.

En una “competición” de fibra, los higos ganarían a las ciruelas y uvas pasas.

Comer 125 ml de higos secos proporciona 120 miligramos de calcio. Una porción de tres higos grandes producirá un poco más de potasio que un plátano. El aumento de la cantidad de potasio en la dieta contrarresta los efectos del sodio, ayudando a reducir la presión arterial, dice Brissette.

Casi el 50 por ciento de la cosecha fresca de California se exporta a Canadá. Frescos están disponibles de mayo a diciembre, mientras que los higos secos están en tiendas durante todo el año.

Algunos de los tipos más comunes enviados a Canadá incluyen Black Mission – la variedad más vieja plantada en California por los misioneros españoles en el 1600s – así como Calimyrna, de Kadota y de Sierra.

Pequeñas cantidades de una nueva variedad fresca llamada Tiger -de rayas amarillas y verdes con un interior rojo- fueron exportadas a Canadá el año pasado.

Texto: Lois Abraham, The Canadian Press
Fuente: Flamborough Review

EE.UU.: La segunda cosecha de higos se traslada de Arizona a California

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La segunda cosecha de higos está finalizando en Arizona y la producción en California comenzará pronto. La primera cosecha de California ha sido temprana este año y la producción de Arizona irá acabando conforme empiece la segunda cosecha de California.

“Tuvimos higos Black Mission de Arizona unos diez días en mayo y tendremos una segunda cosecha de higos todo el mes de julio”, explica Steve Matych, de Regatta Tropicals. Los higos de primera temporada en Arizona suelen llegar a mediados de mayo y, a continuación, comienza la temporada de California en junio, aunque las temperaturas cálidas en este estado han provocado que, en el caso de algunos productores, llegara ya a principios de mayo. La segunda cosecha de Arizona comienza a principios de julio y California suele llegar después, a finales de mes.

“El volumen y la calidad han sido excelentes“, asegura Matych. “Probablemente, finalizaremos a últimos de mes. Podríamos continuar otra semana, pero mis costes de mano de obra son altos, así que solemos finalizar cuando los higos de California entran en el mercado”.

Los precios fueron altos a principios de mes, aunque han bajado en los últimos días. Matych ha visto precios altos de hasta 42 dólares por bandeja, aunque, desde entonces, se han asentado en la horquilla de los 26-30 dólares.

“Cuando California comienza, los precios bajan”, concluye.

Texto: Carlos Nunez
Fuente: Fresh Plaza

La temporada de higos en California será rápida e intensa

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Según estiman desde Catania Worldwide, empresa con sede en Ontario, Canadá, este año los higos han crecido tempranamente, por lo que la temporada será corta. Además, verían un aumento en su precio, pero eso no frenaría los crecientes envíos hacia Estados Unidos de los higos procedentes de México, apertura que se logró en 2015 gracias a un nuevo protocolo de irradiación.

La temporada de higo en California ha sido “rápida e intensa”, según consigna el dueño de Catania Worldwide, Paul Catania (en la foto). Esto se debería a la temprana maduración de esta fruta, donde el período comenzó con altas temperaturas entre marzo y abril, lo que ha sido todo un récord. Por eso, las higueras empezaron a producir  sus mayores frutos desde la primera semana de junio hasta la última del mismo mes, correspondiente a la variedad Black Mission.

“Esta primera cosecha es un poco más corta que la del año pasado”, añade.

En California, Estados Unidos, Catania se encuentra produciendo la primera de dos temporadas de higos en donde, en esta inicial, los volúmenes han bajado producto de los altos precios en mano de obra y la insuficiencia de agua, aunque han hecho lo posible para que los mercados no resientan esta situación y que no sea un “aumento espectacular” en la subida de los precios.

“Si el tiempo lo permite, durará hasta el final de septiembre”, dice sobre la temporada.

Por este motivo, la reciente apertura de Estados Unidos durante el 2015 al higo mexicano, que también es producido por la misma empresa, aparece como una alternativa para la segunda temporada de esta fruta, ya que se permitió su envío a través de un nuevo protocolo de irradiación. “Nuestra producción en México está creciendo. Probablemente la triplicará el próximo año, porque tenemos más árboles maduros y más fruta. Estamos muy satisfechos con este negocio”, agrega.

Hacia finales del 2015, cuando los árboles mexicanos obtuvieron más producción, Catania envió dos cargas a la semana hacia Canadá y la mitad de una carga hacia Estados Unidos. “Nosotros queremos al mercado americano y éste se abrió con el protocolo de irradiación, pero hay un estigma con el nombre ‘radiación’, por lo que algunas personas huyen”, sostuvo.

Respecto a la segunda temporada de este año, Paul Catania señaló que también vendrá rápidamente, comenzando probablemente alrededor de julio. “En la segunda cosecha habrá diferentes variedades. Vas a tener Black Missions, Brown Turkeys e higos verdes tal como Sierras, e incluso la Tiger Stripe”, añadió.

Y respecto a los envíos hacia Estados Unidos, Paul Catania sostuvo que, “esos números se cuadruplicarán el próximo año, por lo que estaré entregando dos o tres cargas hacia ese país”.

Texto y foto: Fresh Fruit Portal