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La empresa extremeña FIKI Europa importa higos frescos de México para complementar su producción

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Francisco Balas en México

Francisco Balas, su director, nos comenta su experiencia en las fincas de la empresa Alpasa Farms en Jalisco y Michoacán con hasta 10.000 plantas/ha

FIKI EUROPA es una empresa Extremeña que se dedica a la producción y comercialización de higos frescos, secos y para industria. Dentro del segmento comercial del higo fresco, teníamos mucho interés en proveer de producto de calidad a nuestros clientes durante todo el año y comenzamos a plantearnos la opción de importar producto fuera de campaña, dado que nuestra producción se ciñe al periodo julio-octubre. Ya teníamos contactos con productores y viveristas de diversas áreas de América con los que habíamos coincidido en foros internacionales y con los que compartíamos experiencias a nivel agronómico.

De todas las empresas con las que entramos en contacto, la que más nos atrajo por su capacidad tecnológica, tanto en campo como en central, y por la calidad de sus higos fue ALPASA FARMS. Enseguida nos pusimos a trabajar para definir un programa de abastecimiento. En los primeros cargamentos surgieron problemas y cometimos errores, pero esto son sirvió para mejorar todo el proceso y entregar finalmente un producto de altísima calidad. La visita la realizamos junto al Ingeniero Agrónomo de ALPASA FARMS,  Isaías Orozco.

El higo mexicano que se importa es de la variedad ‘Black Mission’, que es una sinonimia de ‘Albacor’ o ‘Colar’ en América, y se produce durante todo el año, aunque las máximas calidades se alcanzan desde octubre a junio, complementando a la perfección nuestra producción. El transporte, dada la naturaleza perecedera del higo, es por avión. Nos aseguramos que la vida útil en destino sea superior a una semana. En cuanto a las presentaciones, comenzamos trabajando formatos tipo clamshell, pero los clientes nos han ido solicitando cada vez más cajas de cartón con alveolo, que es lo que estamos intentando mejorar. Todo el proceso cuenta con un sistema de calidad y trazabilidad y certificaciones Global GAP, Smeta, Primus GFS, etc.

Una vez que la logística del proceso de importación estuvo establecida y la pandemia de Covid nos dio un breve respiro, fuimos a visitar a nuestros colegas y así conocer de primera mano sus fincas y centrales hortofrutícolas en Jalisco y Michoacán (México).

Esta visita fue realizada a principios de enero de 2021 y durante varios días pudimos constatar que ambos Estados son zonas privilegiadas para la agricultura, ya que cuentan con algunos cultivos históricos de proyección internacional como el agave azul o el aguacate. En tiempos más recientes ha crecido de manera formidable la producción de berries, que sigue siendo la principal línea de negocio de nuestros colaboradores y de la mayoría de productores de higo de la región. Se hace patente como el agricultor mexicano ha llegado a la producción de higo desde la filosofía del berrie, mientras que los agricultores españoles lo hemos hecho desde el punto de vista del frutal o el olivar. Son dos caminos recorridos totalmente distintos y así lo reflejan las enormes diferencias de manejo que existen entre España y México.

Dentro de las diferencias de manejo existentes cabe destacar la altísima densidad, con marcos de plantación de hasta 10.000 plantas/ha, habitualmente cultivadas en contenedores con sustratos especiales o hidroponía. Es muy habitual el uso de cubiertas de suelo en toda la superficie de la parcela, así como las cubiertas aéreas con macrotúneles o incluso invernaderos. Todo ello requiere una enorme aportación de insumos de diversa índole. Destaca la repetición de ciclos, ya que mientras que en España hacemos un ciclo por año, en México los productores más especializados son capaces de obtener hasta tres ciclos por año.

Es una forma muy diferente de producir que requiere unas inversiones y un conocimiento agronómico muy importantes, pero consigue unos volúmenes excepcionales. Si bien es cierto que el espectro varietal es aún muy estrecho y vamos a seguir colaborando para poder diversificar la oferta”.

Higueras en México

Francisco Balas (FIKI EUROPA): “El cultivo de la higuera debe cuidar la calidad y los precios para no repetir los errores de otros frutales”

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Entrevista con
Francisco Balas
Responsable de Producción e I+D de FIKI EUROPA

¿Cómo surgió el proyecto de FIKI y en qué momento se encuentra en cuanto a plantación de higueras y volumen de producción?

FIKI está compuesta de dos socios: uno viene del mundo de la comercialización de la fruta y posee más de 30 años de experiencia en el sector, y el otro, que soy yo, que vengo del mundo de la investigación agraria y la mejora genética. Con esto teníamos una visión muy amplia del sector frutícola y de las oportunidades que había para un proyecto de este tipo. Nos une una gran relación personal desde hace muchos años y hablábamos de ello a menudo. En un momento dado, decidimos comenzar con una plantación de 4 ha casi como una afición.

La primera plantación se estableció en la primavera de 2017. Después comenzamos a llevar otras plantaciones ya existentes por una superficie de 16 ha. Todo ello de ‘Calabacita’. En 2019 ampliamos otras 4 ha propias de ‘Calabacita’ y ‘Albacor’. Y en 2020 esperamos plantar al menos 8 ha incluyendo ‘Calabacita’ para fresco y seco y al menos una variedad más para fresco que será ‘Dalmatie’.

Se puede decir que estamos en un momento de consolidación del proyecto dado que vendemos el 100% de la producción y ampliamos la superficie cultivada siguiendo la demanda que tenemos. En 2018 nuestra producción fue de aproximadamente 80 toneladas de higo fresco y unas 30 tn de higo seco. Para 2019 esperamos llegar a las 100 tn de higo fresco (incluyendo higo para industria y para mercados mayorista) y 35 tn de seco.

¿Qué diferencias significativas existen entre vuestro modelo de cultivo de higueras y el tradicional en otras zonas de Extremadura?

Las principales diferencias con respecto al sistema tradicional son la aplicación de riego y los márgenes de plantación más estrechos. Para nosotros el agua es sencillamente fundamental. Solo cultivamos con riego por goteo. Esto nos permite producir mucha más cantidad de frutos y de mejor calibre. Además mejora el estado fisiológico de las plantas durante toda la campaña. En cuanto a los marcos de plantación, hemos pasado de los tradicionales 8×8 a 5×5 para los higos secos y 2×4 y 1.5×3, dependiendo de la variedad, para los higos frescos.

Estos marcos de plantación junto con un sistema de formación del árbol  muy bajo resultan en una especie de seto súper intensivo. Esto está dedicado al higo fresco y nos está dando unos resultados excelentes por su rápida entrada en producción y su facilidad de recolección, lo cual aumenta enormemente la productividad. Otro aspecto que hemos incluido es el uso de cubiertas de plástico para evitar en lo posible las malas hierbas.

Este modelo es por tanto bastante distinto a cualquier otro tradicional de la región, pero sólo lo veo viable para extensiones considerables, puesto que también conlleva unos gastos iniciales mucho mayores y, para ser honestos, aun lo estamos mejorando.

Cada vez más se están buscando cultivos alternativos en el regadío, Para alguien se plantee entrar en el cultivo de la higuera ¿qué grandes consejos le daría?

El consejo fundamental que suelo dar a los agricultores que nos visitan para informarse es que se preocupen, antes de nada, del destino comercial al que se van dirigir. El agricultor debería tener claro antes de plantar el primer árbol si va a producir higo seco para una cooperativa o una empresa transformadora o si va a llevar higo fresco a una central, qué variedad, etc. y, a partir de ahí, adaptar la producción al objetivo.

También es muy importante que tenga claro que el higo fresco y el higo seco son en realidad dos cultivos distintos a pesar que sea la misma especie. A nivel de manejo le aconsejaría al 100% cultivar con riego.

Por último recomiendo altamente que lean, que se informen, que pregunten. En Extremadura tenemos la inmensa suerte de contar con algunos de los mayores expertos del mundo en higuera, en el CICYTEX. Por nuestra parte, en FIKI no tenemos ningún problema en compartir nuestra experiencia.

Más que un consejo, pido a los que se meten en el cultivo que cuiden la calidad y los precios, para no repetir los errores cometidos con otros frutales y que este sea un cultivo rentable durante mucho tiempo. Les animo a que den el paso, este es un cultivo precioso y con todo por hacer, necesitamos hacer sector y cuantos más actores y más puntos de vista, mejor.

Desde el punto de vista de la comercialización, ¿cómo la tenéis enfocada vosotros?

Desde un punto de vista operativo, el higo seco y el fresco son dos productos totalmente distintos. Nosotros dedicamos determinadas parcelas a un destino u otro desde su concepción.

Por razones obvias el higo fresco es más perecedero y más difícil de trabajar. Exige un nivel de coordinación muy elevado. Desde que recogemos los higos hasta que los ponemos en el mercado no transcurren ni 24 horas y no es nada sencillo. El higo seco da mucho más margen de maniobra y su principal riesgo es que se humedezca por lluvias, pero llevando cierta previsión y recogiéndolos regularmente, no todo a final de campaña, es muy difícil que ocurra.

En cuanto al enfoque comercial, desde que ideamos el proyecto este tuvo una vocación internacional. Nuestro objetivo siempre ha sido comercializar nuestros higos en el norte de Europa. En las dos campañas que llevamos hemos hechos pruebas de higo fresco con bastante buen resultado, pero aún tenemos que afianzar varios procesos para poder dar el salto a un volumen considerable.

Así pues, en este momento nuestros principales clientes son nacionales. Eso sí, no nos limitamos a Extremadura y trabajamos con empresas de Madrid, Aragón, Cataluña, Comunidad Valenciana, Murcia, Canarias y Castilla y León. 

¿Pensáis en el futuro entrar en la elaboración de otra serie de productos relacionados con el higo como bombón de higo, barritas energéticas, etc.?

Totalmente. Aunque no comercializamos aún por esta vía, estamos trabajando en el desarrollo de dos productos de alto valor añadido que ayuden a complementar y diversificar nuestra oferta. Para nosotros, comercializar productos transformados es el siguiente paso natural del proyecto. El higo posee diversas cualidades que no están siendo aprovechadas en gastronomía ni en industria y creemos que hay un nicho por explotar.

También estamos desarrollando una plataforma de comercio digital que irá creciendo poco a poco. Creemos que este sector es indispensable para una empresa agroalimentaria en los tiempos que corren

Me gusta decir que la higuera es como el cerdo, que se aprovecha todo: fresco, seco, para industria alimentaria, cosmética, productos transformados, etc. Y también que la higuera tiene una cosa buena y una cosa mala: que está todo por hacer. Por ello creo que el factor clave para llevar al cultivo a otro nivel pasa por la innovación. Innovación en todos los eslabones de la cadena: campo, almacén, logística, digitalización de procesos, producción industrial, etc.

Vivimos en una zona privilegiada para el cultivo de la higuera y, si la cuidamos, esta puede ser una fuente de riqueza muy importante para la región. Pero cuidarla significa, sobre todo, apostar por ella, invertir en I+D, innovar, ir un paso por delante del resto de productores porque nuestro producto es mejor. En este sentido, Extremadura suela adoptar cultivos que tienen más o menos éxito en algún sitio y exprimirlo hasta que colapsa por bajos precios. Aquí tenemos la oportunidad de desarrollar algo realmente único y distinto. Nosotros estamos llevando a cabo un programa de mejora genética de la higuera para intentar obtener una variedad aún mejor que el conjunto de variedades tradicionales con que venimos trabajando.